El tiburón ballena bebé: ¿qué tanto sabemos?

Los tiburones ballena son actualmente una de las especies más antiguas de la Tierra; se cree que se desarrolló hace unos 60 millones de años. A pesar de que han existido durante mucho tiempo, sabemos muy poco sobre sus hábitos reproductivos y aún menos sobre la vida y los hábitos de un tiburón ballena bebé. Las distancias insondables que recorren y las profundidades inalcanzables en las que se mueven hacen que sea muy difícil rastrear y estudiar a las crías de tiburón ballena… pero las pocas cosas que hemos ido descubriendo sobre ellos son fascinantes.

La vida y hábitos del tiburón ballena bebé siguen siendo un misterio

Sabemos bastante sobre los tiburones ballena adultos. De ballenas no tienen nada, pero sí están relacionados con los tiburones y son los peces más grandes del mar. Los tiburones ballena están cubiertos de un hermoso patrón, con un dorso gris azulado a marrón con manchas blancas y una parte inferior blanca. Los tiburones ballena viven en promedio de 70 a 100 años y no alcanzan la madurez sexual hasta la edad de 30 años. Tienen bocas muy grandes que pueden tener 1,5 metros (4,9 pies) de ancho y se alimentan casi exclusivamente de plancton y peces pequeños, por lo que no representan una amenaza para los seres humanos. Los tiburones ballena migran miles de kilómetros. Un tiburón ballena etiquetado para su estudio viajó 14,816 km en 37 meses (para comparar, México mide poco más de 3,200 km de largo). Actualmente, no existe una estimación precisa de la población mundial de tiburón ballena, pero se les considera vulnerables o en peligro.

Sólo se ha podido estudiar a una hembra tiburón ballena embarazada

Sabemos poco sobre el tiburón ballena bebé porque toda la información que tenemos se basa en un solo estudio: midiendo 10,7 metros y pesando aproximadamente 16 toneladas, el único ejemplar de tiburón ballena embarazada que se ha estudiado fue capturado en julio de 1996. Los estudios revelaron que había más de 300 crías en su cuerpo, lo que hizo que los científicos llegaran a la conclusión de que los tiburones ballena son de naturaleza ovovívora, es decir, que producen crías a partir de los huevos que eclosionan dentro de su cuerpo. En promedio, una hembra de tiburón ballena da a luz a alrededor de 300 crías. Además, se tiene la teoría de que todos los óvulos son fertilizados por el mismo macho.

Los científicos concluyeron que las hembras de tiburón ballena tienen cientos de huevos y crías, pero que las crías no nacen todas a la vez. Ellos creen que la hembra retiene el esperma de un apareamiento y de alguna manera va fertilizando los huevos dentro de ella, produciendo un flujo constante de crías durante un largo período de tiempo.

Con este estudio hecho hace años, se sacaron diversas teorías sobre las características del tiburón ballena bebé que nos ayudan a responder las preguntas más comunes:

¿Cuánto mide un tiburón ballena bebé?

Cuando un tiburón ballena bebé nace, mide entre 40 y 60 centímetros de largo, lo cual es asombroso cuando lo comparas con el espécimen adulto más grande capturado, el cual medía más de 12 metros de largo y pesaba más de 35 toneladas. Los tiburones ballena adultos miden en promedio entre 6 y 10 m de largo. Este es uno de los pocos datos seguros que tenemos sobre las crías de tiburón ballena.

Otra característica que diferencia drásticamente a las crías de tiburón ballena de los adultos es que la aleta superior de su cola es más grande que la inferior, que está en marcado contraste con las colas en forma de media luna que lucen los adultos.

¿Cuánto pesa una cría de tiburón ballena?

Un tiburón ballena bebé pesa apenas poco más de un kilo, y algunas fuentes sugieren que crece a un ritmo de unos 49 cm al año, pero debido a la falta de datos ha sido difícil para los científicos estar seguros. Los tiburones ballena adultos llegan a pesar alrededor de 21 toneladas.

¿Qué comen los tiburones ballena bebés?

Debido a su pequeño tamaño, las posibilidades de alimentación de los juveniles de esta especie son limitadas, y la mayoría de ellos recurren al krill como su principal fuente de alimento. De hecho, el diminuto tamaño de las crías de tiburón ballena probablemente las convierte en presa fácil de varios depredadores en el vasto bioma marino, lo cual explicaría en parte por qué son tan poco comunes. Sin embargo, nadie lo sabe con seguridad.

El nacimiento de los tiburones ballena

Aunque algunos científicos creen que la zona de reproducción de esta especie está restringida a los océanos abiertos, unos cuantos avistamientos cerca de la orilla sugieren que la zona de reproducción y la zona de alimentación de esta especie pueden ser las mismas. Evidentemente tampoco se sabe nada con seguridad.

En los últimos años, los investigadores han comenzado a hacer hincapié en la importancia de estudiar el patrón de reproducción de esta especie, ya que se ha observado que su número está disminuyendo rápidamente.

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Temporada de tiburón ballena en Cancún

Cancún es uno de los pocos lugares del mundo donde los tiburones ballena se reúnen. La temporada de tiburón ballena en Cancún comienza entre mediados y finales de mayo y termina entre principios y mediados de septiembre. La temporada alta del tiburón ballena en Cancún tiene lugar en junio y julio, cuando la cantidad de krill en las aguas de la zona está en su punto más alto.

Cuando te pones a pensar que el área de alimentación de los tiburones ballena es potencialmente también su área de reproducción, la idea de nadar con ellos se vuelve aún más emocionante. ¿Te imaginas nadar con tiburones ballena en Cancún y encontrarte a un pequeño tiburoncito ballena?

Puede que no veas ningún tiburón ballena bebé, pero puedes nadar a lado de estos gentiles gigantes con el Nado con Tiburones Ballena de Aquaworld. Este día de aventura comienza con un emocionante paseo en barco a la zona donde se alimentan los tiburones ballena. Puede haber hasta 30-40 tiburones ballena en un área, y todo lo que tienes que hacer es saltar al agua y nadar junto a ellos. Por reglamento, no se pueden meter al agua todos los pasajeros al mismo tiempo así que es necesario tomar turnos, ¡pero no te preocupes! Tendrás la oportunidad de nadar aproximadamente 2-3 veces con los tiburones ballena antes de que el barco se dirija de regreso.

Ahora sabes todo lo que hay que saber sobre el tiburón ballena bebé. No pierdas la oportunidad de vivir la increíble experiencia de verlos en su hábitat natural; te garantizamos que jamás lo olvidarás.

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