Tiburón toro: todo lo que necesitas saber sobre este increíble animal

El buceo con tiburón toro es una actividad cada vez más popular en Playa del Carmen, con gente que viene de todas partes del mundo para admirarlo en su hábitat natural. En Aquaworld creemos que, para poder apreciarlo plenamente y de una manera más segura, es bueno conocer un poco sobre las características del tiburón toro.

En este artículo, responderemos las preguntas más frecuentes sobre este incomprendido gigante de los mares, y también te platicaré un poco sobre los datos curiosos que lo separan de cualquier otra especie de tiburón.

¿Sabías que hay más de un “tiburón toro”?

Primero que nada, es necesario aclarar que el animal que la mayoría conocemos como tiburón toro (nombre científico: Carcharhinus Leucas) en verdad se llama tiburón sardatiburón del Zambeze o tiburón lamia, y no debe confundirse con el Carcharias Taurus – también conocido como tiburón torotiburón tigre de arena o tiburón damisela.

Esta confusión se da debido a que el Carcharhinus Leucas se llama en inglés “bull shark”, lo cual se traduce literalmente a “tiburón toro”; el uso de este nombre para referirse al tiburón sarda es ya tan común que se ha normalizado, pero sí es bueno que tengas en mente que hay dos tiburones con este nombre, que no tienen nada en común (de hecho, el último antepasado común de estas dos especies existió hace 140 millones de años, así que ni siquiera podríamos llamarlos “primos”).

zq: Carcharias taurus        Der: Carcharhinus leucas

¿Cómo es el tiburón toro?

Al igual que todas las especies de tiburones, el tiburón toro es increíblemente ágil en el agua, alcanzando velocidades de hasta 20 km por hora (en comparación, el campeón olímpico Michael Phelps alcanza una velocidad máxima de 9.6 kilómetros por hora). El tiburón toro alcanza una longitud máxima de 3.40 metros y, dependiendo de su edad, pesan entre 90 y 230 kilogramos.

La apariencia de los tiburones toro hace honor a su nombre, ya que, con su hocico corto y ancho, y cuerpo rechoncho podrían considerarse los “toros del mar”. Tienen largas aletas pectorales y dientes de sierra. La parte superior de su cuerpo es de color gris con tonalidad verde-café y su vientre es de color blanco; si notas puntos oscuros en sus aletas, sabrás que estás viendo un ejemplar joven, porque esas manchitas van desapareciendo conforme crecen.

Un dato muy interesante de los tiburones toro (tanto hembras como machos) es que se cree que son uno de los animales con niveles más altos de testosterona, incluso más altos que los de un elefante africano macho en celo! Por supuesto, esto explicaría su conducta de animales bastante territoriales e incluso agresivos. Son necesarios más estudios a este respecto para confirmarlo.

Si su gran tamaño y fuerte personalidad no te parece razón suficiente para guardarles respeto, otro dato impresionante es que, a pesar de no ser ni de cerca los tiburones más grandes (ese título se lo lleva el tiburón ballena), la mordida del tiburón toro es la más potente, con 612 kilogramos de fuerza para un ejemplar adulto.

Una de las principales características del tiburón toro, que lo diferencian de todos los otros tipos de tiburones, es su inusual capacidad de adaptar su organismo al agua dulce. Así es, este increíble animal evolucionó de tal manera que sus riñones, hígado y glándula rectal pueden ajustarse gradualmente a la salinidad del agua en la que se encuentran. Cuando cambian de ambiente, sus riñones remueven menos sal y más urea del torrente sanguíneo a través de la orina, permitiéndoles moverse por donde ninguna otra especie de tiburón puede. (Si eso no es adaptación y perfección evolutiva, no sé qué sea.)

¿Dónde vive el tiburón toro?

Al tiburón toro se le puede encontrar recorriendo las aguas poco profundas y cálidas de todos los océanos del planeta, particularmente en las costas tropicales.

Gracias a su asombrosa capacidad de adaptación, este tiburón es una de las pocas especies (y la única en el continente americano) que puede permanecer en cuerpos de agua dulce cerca de un año o más. De hecho, recorren largas distancias en agua dulce, atravesando ríos y llegando hasta lagos. En África se les puede encontrar en el río Zambeze (de ahí su nombre, tiburón del Zambeze); en América, se les ha visto en el lago Nicaragua, el lago Maracaibo y en los ríos Amazonas y Mississippi.

Aún hoy en día, la comunidad científica desconoce las razones por las cuales esta especie se traslada a aguas dulces. Se tienen varias teorías como que estos ejemplares viajan a agua dulce para deshacerse de parásitos que habitan solamente en aguas saladas o que lo hacen como un modo de ingerir otros nutrientes que no existen en el mar; sin embargo, no se ha confirmado nada.

El caso del lago Cocibolca

Una anécdota graciosa, que me parece digna de compartir, es que en 1877 un grupo de científicos estudió a una misteriosa especie de tiburón que se encontraba en las aguas dulces del Lago Cocibolca – mejor conocido actualmente como Gran Lago Nicaragua. Concluyeron que se trataba de una rara especie de tiburón de agua dulce, endémica de ese lago. El gobierno de Nicaragua sintió tal orgullo que emitieron una edición especial de estampillas con la imagen del tiburón, como símbolo de identidad nacional.

Estampillas con el tiburón toro como ‘Eulamia Nicaraguensis’

Fue hasta 1976 que otros investigadores se dieron cuenta de que la especie en cuestión era el tiburón toro, el cual aún hoy en día recorre los 200 kilómetros del Río San Juan, para llegar desde el Mar Caribe hasta el Lago Cocibolca. Lamentablemente, ahora se encuentran mucho menos ejemplares en el área, debido a la pesca indiscriminada de los lugareños.

¿Cómo se reproduce el tiburón toro?

¿Cómo vas hasta ahorita? Espero que estés disfrutando como yo de aprender sobre estos animales, que son unas verdaderas maravillas evolutivas. Ahora sí, hablemos sobre cómo se reproduce el tiburón toro.

Los tiburones toro pueden reproducirse en cualquier época del año y son vivíparos, o sea que dan a luz a crías vivas y completamente desarrolladas, ¡como nosotros! Dentro del vientre de su mamá tiburona, las crías se alimentan del saco vitelino (dentro de la placenta), el cual les proporciona a las crías todos los nutrientes necesarios.

Aun así, estos tiburones son tan intensos que la competencia por la vida empieza incluso antes de nacer; se ha comprobado que durante la gestación se produce canibalismo intrauterino. Así como lo oyes, las crías más fuertes y desarrolladas se alimentan también de sus hermanos de camada, ¡aún dentro del útero! Esto en verdad no se debe a su “intensidad” (eso era broma), sino a un comportamiento evolutivo que asegura que solo los individuos mejor preparados lleguen a nacer.

Al momento de parir, la hembra produce hasta 13 embriones por camada, que miden entre 56 y 81 cm. Los recién nacidos son eurihalinos, es decir, son capaces de vivir en aguas que poseen un amplio rango de concentración de sales (por ejemplo, en un río aguas arriba y cerca de la desembocadura) sin que se vea afectado su metabolismo. Esto tiene todo el sentido del mundo si tomas en cuenta que estos tiburones dan a luz en los estuarios y ríos, donde las crías pueden crecer protegidos de otros depredadores hasta alcanzar mayor tamaño y salir al mar.

¿Qué come el tiburón toro?

Intentar enlistar todas las cosas que come el tiburón toro sería el cuento de nunca acabar, porque estos tiburones comen prácticamente de todo: muchas especies de peces y moluscos, claro está, pero también varios tipos de tortugas marinas, aves, distintos tipos de delfines e incluso otros elasmobranquios (rayas y tiburones más pequeños)…prácticamente todo lo que se pueda encontrar.

Lo que definitivamente no se encuentra en su cadena trófica de manera natural somos nosotros, los humanos, a pesar de ostentar el título de “el tiburón más peligroso para los humanos”. Esta idea que se tiene del tiburón toro es hasta cierto punto cierta, pero no porque ellos sean una máquina mata humanos como alguna gente piensa (repito, los humanos no formamos parte de su dieta habitual, ni les interesamos). Su reputación se debe más bien a que las circunstancias se dan para que haya estos accidentes.

Piénsalo, ya hablamos de que estos tiburones viven principalmente en costas tropicales y poco profundas, frecuentando las aguas dulces y turbias de estuarios. ¿Qué áreas visitamos más los humanos? Precisamente las que habita el tiburón toro. Desafortunadamente, esto da pie a muchos incidentes en los que el tiburón sarda muerde a personas por accidente (confundiéndolas con una de sus presas habituales) o por simple curiosidad.

A pesar de que es indiscutible que el tiburón toro se encuentra entre las tres especies de tiburones con más probabilidades de atacar a humanos – junto al gran tiburón blanco y el tiburón tigre – la verdad es que el pánico que se les tiene es desproporcionado; entre 1580 hasta el día de hoy, tan solo ha habido un total de 100 ataques confirmados del tiburón toro a los seres humanos. Tristemente no podemos decir lo mismo sobre los ataques de humanos a tiburones.

Tiburón toro Playa del Carmen

Apreciar a estos magníficos tiburones vivos y en su hábitat es un verdadero privilegio que podemos disfrutar en Playa del Carmen, México. Las características de la Riviera Maya lo hacen uno de los mejores lugares para bucear con tiburones toro, no sólo en México sino a nivel mundial.

La mejor temporada para bucear con tiburón toro es de noviembre a marzo, cuando grupos de hembras preñadas aprovechan el agua templada y se acercan a la costa para dar a luz a sus cachorros. Se cree que su objetivo es llegar a las salidas de agua dulce de los sistemas de cenotes, las cuales están protegidas por manglares, ofreciendo un lugar ideal para que crezcan sus crías.

La experiencia de estar bajo el agua, rodeado de aproximadamente 15 hembras de tiburón toro embarazadas es un sueño para la mayoría de los buzos, ¡y con Aquaworld puedes hacerlo realidad! Este es el tipo de aventura que vale la pena vivir y cuyo recuerdo te acompaña para siempre.

Claro que, debido a la complejidad de este buceo, la experiencia no está abierta a cualquiera. Para ser elegible, debes ser un buzo certificado (mínimo certificación de Aguas Abiertas), con al menos 20 inmersiones registradas y haber buceado en los últimos dos años. En caso de que haya pasado más tiempo desde tu última inmersión, puedes tomar un buceo de prueba antes para refrescar tus habilidades.

Lo importante es que te sientas cómodo y seguro con tus conocimientos de buceo, para que durante aproximadamente 40 minutos puedas disfrutar plenamente de ver a estos maravillosos animales en su propio mundo.

Aunque en la actualidad el tiburón toro no es una especie amenazada, su sola presencia en aguas más accesibles para los seres humanos lo hacen vulnerable a la pesca y a los cambios ambientales asociados con la modificación de su hábitat. Tristemente, sus aletas son el producto principal que impulsa la demanda de esta y muchas otras especies. Con actividades como esta, esperamos difundir y crear consciencia sobre lo maravilloso y valioso que es el tiburón toro.

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